Le laboratoire P4  Franco-Chinois de Wuhan qui est au cœur d’un scandale international en train d’émerger, était autorisé à travailler avec les agents pathogènes les plus dangereux du monde. Cette décision faisait partie d’un plan visant à construire entre cinq et sept laboratoires de niveau 4 de biosécurité (BSL-4) à travers le continent chinois d’ici 2025.

Catastrophe sanitaire :
L’étau se resserre pour la France…

Le laboratoire P4  Franco-Chinois de Wuhan qui est au cœur d’un scandale international en train d’émerger, était autorisé à travailler avec les agents pathogènes les plus dangereux du monde. Cette décision faisait partie d’un plan visant à construire entre cinq et sept laboratoires de niveau 4 de biosécurité (BSL-4) à travers le continent chinois d’ici 2025.

Certains scientifiques en dehors de la Chine s’inquiétaient déjà de la fuite de pathogènes et de l’ajout d’une dimension biologique aux tensions géopolitiques entre la Chine et d’autres nations. Mais les microbiologistes chinois étaient reconnus par la France comme « une élite habilité » à lutter contre les plus grandes menaces biologiques du monde.

« Cela offrira plus d’opportunités aux chercheurs chinois, et notre contribution sur les agents pathogènes de niveau BSL-4 bénéficiera au monde», déclarait George Gao, directeur du Laboratoire clé de microbiologie et d’immunologie pathogènes de l’Académie chinoise des sciences à Pékin. Il existe déjà deux laboratoires BSL-4 à Taïwan, mais le Laboratoire national de biosécurité, Wuhan, était le premier sur le continent chinois et celui-ci a était financé en grande partie par le groupe pharmaceutique Lyonnais Bio Mérieux (ARGENE) détenu par le milliardaire Français Alain Mérieux très proche de Gérard Collomb (le Maire de Lyon) et qui a soutenu Emmanuel Macron durant sa campagne de 2017.

Le laboratoire de Wuhan a été certifié comme répondant aux normes et critères de BSL-4 par le Service national d’accréditation de la Chine pour l’évaluation de la conformité (CNAS) en janvier 2017. Le CNAS a examiné l’infrastructure, l’équipement et la gestion du laboratoire, avait déclaré un représentant du CNAS, ouvrant la voie à l’approbation de l’OMS.

Le BSL-4 est le niveau de confinement biologique le plus élevé: ses critères incluent la filtration de l’air et le traitement de l’eau et des déchets avant qu’ils ne quittent le laboratoire, et stipulant que les chercheurs changent de vêtements et de douche avant et après l’utilisation des installations de laboratoire. Ces laboratoires sont souvent controversés. Le premier laboratoire BSL-4 au Japon a été construit en 1981, mais a fonctionné avec des agents pathogènes à faible risque jusqu’en 2015, lorsque les problèmes de sécurité ont finalement été surmontés. L’expansion des réseaux de laboratoires BSL-4 aux États-Unis et en Europe au cours des 15 dernières années  (avec plus d’une douzaine actuellement en fonctionnement ou en construction), a également rencontré des résistances, y compris des questions sur la nécessité d’un si grand nombre d’installations.

Le laboratoire de Wuhan a coûté 300 millions de yuans (44 millions de dollars américains), et pour dissiper les problèmes de sécurité, il a été construit bien au-dessus de la plaine d’inondation et avec la capacité de résister à un tremblement de terre de magnitude 7, bien que la région n’ait pas d’antécédents de forts tremblements de terre. Sa mission était de se concentrer sur la lutte contre les maladies émergentes, stocke les virus purifiés et sert de «laboratoire de référence» à l’Organisation mondiale de la santé lié à des laboratoires similaires dans le monde.

«Ce sera un nœud clé du réseau mondial de laboratoires de biosécurité», se félicité le directeur du laboratoire, Yuan Zhiming médaillé Chevalier de l’Ordre National du Mérite par la France en 2016.

L’Académie chinoise des sciences a approuvé la construction d’un laboratoire BSL-4 en 2003, en même temps que l’épidémie de SRAS (syndrome respiratoire aigu sévère) qui a donné l’impulsion au projet. Le laboratoire a été conçu et construit avec l’aide de la France dans le cadre d’un accord de coopération de 2004 sur la prévention et le contrôle des maladies infectieuses émergentes. Mais la complexité du projet, le manque d’expérience de la Chine, la difficulté à maintenir le financement et les longues procédures d’approbation par le gouvernement ont fait que la construction n’a pas été terminée avant la fin de 2014.

Le premier projet du laboratoire était d’étudier le pathogène BSL-3 qui cause la fièvre hémorragique Crimée-Congo: un virus mortel transmis par les tiques qui affecte le bétail à travers le monde, y compris dans le nord-ouest de la Chine, et qui peut toucher les humains. Les plans futurs comprennent l’étude du pathogène responsable du SRAS, qui ne nécessite pas non plus de laboratoire BSL-4, avant de passer à Ebola et au virus Lassa ouest-africain, qui le font. Un million de Chinois travaillent en Afrique; le pays doit être prêt à toute éventualité, « Les virus ne connaissent pas les frontières. » disait à l’époque Yuan Zhiming, le directeur du laboratoire de Wuhan.

Les opportunités de collaboration internationale, quant à elles, ont facilité les analyses génétiques et l’épidémiologie des maladies émergentes. En particulier, l’émergence de virus zoonotiques (ceux qui sont transmis aux humains à partir d’animaux), tels que le SRAS ou Ebola, était une préoccupation comme le déclarait  Bruno Lina, directeur du laboratoire de virologie VirPath à Lyon, qui au passage, est l’un des seuls laboratoires à être autorisé à effectuer des tests sur les cellules “cibles” du Covid 19.

De nombreux membres du personnel du laboratoire de Wuhan ont suivi une formation dans un laboratoire BSL-4 à Lyon, ce que certains scientifiques trouvaient rassurant…

Le virus du SRAS s’était déjà échappé des installations d’un laboratoire de haut niveau à Pékin à plusieurs reprises, expliquait en 2017 Richard Ebright (Biologiste moléculaire à l’Université Rutgers à Piscataway, New Jersey, USA).

Le projet de se développer en réseau renforce ces inquiétudes. Un autre laboratoire BSL-4 pour des essais sur de grands animaux (utilisation de modèles de singe), a était mis en service en 2018 à Harbin (capitale de la province chinoise du Heilongjiang dans le nord-est de la Chine) Les deux prochains devraient être à Pékin et à Kunming.

La Chine justifiait des essais à grande échelle, en démontrant l’opportunité de combiner la recherche BSL-4 avec une abondance de singes de recherche. Les chercheurs chinois font face à moins de paperasse que ceux de l’Occident en matière de recherche sur les primates – pourrait être puissante. «Si vous voulez tester des vaccins ou des antiviraux, vous avez besoin d’un modèle de primate non humain», expliquait Bruno Lina.

Interrogeait sur ces essais scientifique, Richard Ebright indiquait qu’il n’était pas convaincu de la nécessité d’un laboratoire BSL-4 de plus en Chine. Il soupçonnait  que l’expansion là-bas soit une réaction aux réseaux aux États-Unis et en Europe, qui, selon ce scientifique, sont également injustifiés. Il ajoutait que les gouvernements supposent que cette capacité excédentaire est destinée au développement potentiel d’armes biologiques.

Tim Trevan (un consultant en biosécurité du Maryland, USA) disait que l’investissement de la Chine dans un laboratoire BSL-4, était peut être avant tout un moyen de prouver au monde que la nation est compétitive. « C’est un grand symbole de statut en biologie », prévenait-il, « que ce soit un besoin ou non. »

Tandis que l’enquête de la CIA avance pas à pas, Trump a demandé des informations selon lesquelles l’administration Obama avait donné au laboratoire de Wuhan où le coronavirus pourrait provenir d’une subvention de 3,7 millions de dollars. Volontaire ou involontaire, la catastrophe mondiale du coronavirus n’a pas encore livrée tous ses secrets et la France sur ce coup là ne semble en rien innocente…

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