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FOCUS : Premier test prometteur pour le Virgin Hyperloop

La technologie de l’Hyperloop, qui promet de transporter des personnes et des marchandises à des vitesses allant jusqu’à 1 200 kilomètres/heure, a longtemps semblé trop belle pour être réalisable. Mais une l’entreprise Virgin a franchi une étape importante vers sa commercialisation.

Virgin Hyperloop est devenue la première entreprise à effectuer, ce dimanche, un test humain de transport d’humain sur sa piste d’essai de 500 mètres, située dans le désert au nord de Las Vegas. Les deux volontaires, vêtus en civil, ont été transporté dans une nacelle qui a été lévitée par des aimants à l’intérieur d’un tube vide à 172 km/h en 6,25 secondes seulement.

Les volontaires étaient assis dans des sièges moulés recouverts de cuir vegan blanc, logés à l’intérieur du boîtier entièrement recouvert de fibre de carbone blanche.

Les forces de gravitation dans la capsule, étaient trois fois plus élevées que celles d’un avion, “c’était beaucoup plus fluide que ce à quoi je m’attendais”, a déclaré Sara Luchian, 37 ans, l’une des passagères du test et directrice de l’expérience passagers de la société. Contrairement à un avion, il n’y avait pas de forces latérales qui auraient fait balancer la nacelle, a-t-elle expliqué.

Les deux employés volontaires filmés dans la capsule, lors de l’essai. – Crédit Bridget Bennett

Ce n’était pas si différent, que d’accélérer dans une voiture de sport”, a expliqué Josh Giegel, 35 ans, co-fondateur de l’entreprise, le second volontaire.

Il s’agit d’une étape d’importance historique”, a déclaré Jay Walder, directeur général de l’entreprise, évoquant 20 mois de préparation avant l’essai. “Je ne pense pas que vous puissiez l’exagérer. C’est un moment propice. Je ne doute pas que cela changera le monde. ”

Le test de Virgin pourrait être aussi tout aussi symboliquement important, qu’il est décisif pour l’évolution de la technologie. “La question n ° 1 que je reçois des investisseurs est : Est-il suffisamment sûr pour circuler ? », A déclaré M. Giegel. “Nous sommes des gens ordinaires. Nous ne sommes pas des astronautes. Cela montre que c’est sûr, et les observateurs peuvent rapporter cela à leurs investisseurs et aux municipalités intéressées.

Le test donne également un sens de la réalité à une construction par ailleurs abstraite de type science-fiction. « Vous pouvez montrer le diagramme le plus élégant, mais à la fin de la journée, ce qui est important, c’est que les gens le conduiront? » A dit Mme Luchian. « Ceci est un exemple d’image qui vaut mille mots. »

L’intérieur de la nacelle – Crédit Bridget Bennett

Le concept technologique de l’ hyperloop a été présenté pour la première fois, en 2012 par Elon Musk, haut dirigeant de SpaceX et Tesla. Virgin Hyperloop, qui compte le groupe Virgin de Richard Branson comme un investisseur minoritaire, est l’une des nombreuses entreprises qui cherchent à commercialiser la technologie et qui, espèrent, un jour, pouvoir transporter des passagers et des marchandises, entre les villes et les ports.

S’il fonctionne comme annoncé, le temps de trajet pourrait être considérablement réduit – par exemple : un trajet de Los Angeles à San Francisco pourrait, prendre moins d’une heure, au lieu de 6 heures en voiture.

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M. Walder a une connaissance approfondie des systèmes de transport, ayant été à la tête de la Metropolitan Transportation Authority de New York et de Transport for London. Ce spécialiste a affirmé que la technologie hyperloop pourrait être le premier nouveau système de transport en commun, très prochainement.

Contrairement aux trains, qui fonctionnent selon des horaires fixes, les capsules hyperloop fonctionneraient davantage comme des ascenseurs intelligents. L’intelligence artificielle ajusterait les destinations, le nombre de capsules qui voyagent dans un convoi et les heures de départ en fonction de la demande.

À l’intérieur de la piste d’essai de 500 mètres de Virgin Hyperloop à Moapa, Nevada, au nord de Las Vegas. Crédit Bridget Bennett

Toutefois, de nombreux experts sont sceptiques quant au fait que la technologie puisse être à la hauteur de ses grandes promesses et économiquement viable.

“Un camion heurtant le tube pourrait arrêter le système“ a prévenu Carlo Van de Weijer, directeur général de l’Institut néerlandais des systèmes Intelligence Artificielle d’Eindhoven. À mesure que le système vieillirait, il nécessiterait une maintenance onéreuse. De plus, les Hyperloops pourraient également ne pas être en mesure de transporter autant de personnes ou de marchandises que les partisans au projet le prétendent, car les capsules individuelles devraient ralentir pour entrer dans les chenilles. A déclaré Weijer.

mais également, à l’instar des systèmes ferroviaires à grande vitesse, les entreprises exploitant l’ hyperloop devront acquérir des droits de passage coûteux, a déclaré Juan Matute, directeur adjoint de l’Institute of Transportation Studies de l’Université de Californie, à Los Angeles.

Les tubes qui transportent les capsules d’hyperloop devront être très droits pour les déplacements à grande vitesse et les virages devront donc être très larges. Une fois les itinéraires définis, l’acquisition de toutes les parcelles de terrain nécessaires pourrait vite devenir un cauchemar. “Si un itinéraire a été choisi, il n’y a pas d’alternatives”, a déclaré M. Matute. “Les compagnies aériennes n’ont pas ce problème.”

De grands obstacles subsistent, notamment l’acquisition de terrains. 
Mais les dirigeants de Virgin Hyperloop comptent à ce que la technologie soit commercialisée d’ici la fin de la décennie – Crédit Bridget Bennett

Pourtant, certains responsables gouvernementaux et entrepreneurs d’hyperloop sont déterminés à poursuivre la technologie. Virgin Hyperloop, qui a doublé son effectif à 300 salariés au cours des deux dernières années et a levé plus de 400 millions de dollars. Elle a choisi la Virginie-Occidentale comme site pour son centre de certification et une piste d’essai de 10 km.

Il a plusieurs projets en cours de planification: une route entre Pune et Mumbai en Inde, une autre entre Jeddah et Riyad en Arabie Saoudite et une reliant Chicago/ Columbus, Ohio; et Pittsburgh.

“Nous sommes très positifs et très intrigués par les possibilités d’hyperloop”, a déclaré Thea Ewing, directrice de la Mid-Ohio Regional Planning Commission.

Le conseil scientifique estime que sur 30 ans, la technologie hyperloop pourra relier ces villes et déplacerait 1,9 milliard de trajets en voiture et en camion. Ce qui réduirait les émissions de carbone de 2,4 millions de tonnes et générerait 300 milliards de dollars en avantages économiques.

Hyperloop Transportation Technologies, une société basée à Los Angeles et à Dubaï, a construit une piste d’essai de 320 mètres à Toulouse et conçoit une piste d’essai de 1000 mètres pour Abu Dhabi aux Émirats arabes unis. Elle a également formé un partenariat avec un opérateur de conteneurs du port allemand de Hambourg pour concevoir un système de transport de marchandises.

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